Questa è la storia di Nephi de Aquino, un contadino che divenne guardiano di Popocatépetl.

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Quando Popocatépetl si risvegliò nel 1994, gli scienziati messicani cercarono che la popolazione locale fosse “i suoi occhi” sul terreno. Uno di loro lo era Nefi d’Aquinocontadino allora sulla quarantina, che conosceva la fotografia e viveva accanto al vulcano. Da allora la sua vita è cambiata.

In pochi anni diventa agente di polizia di stato, ma con un lavoro ben preciso: tenete d’occhio il Popocatépetl e riferire tutto agli accademici. De Aquino ha 23 anni scattare foto quotidiane ‘Popo’, come lo chiamano affettuosamente i messicani, e da quasi trent’anni si “prende cura di lui”, come dice lui.

Di solito centinaia di residenti contadini molto umiliCollaborano in un modo o nell’altro con i ricercatori nel monitoraggio del vulcano, consentendo loro di installare dispositivi sulla loro terra, raccogliendo campioni di cenere e testimoniando ciò che osservano e ciò che i loro antenati hanno detto loro.

Il settantenne scarno e dalla voce roca ha interrotto la sua pattuglia martedì sera al cimitero di Santiago Xalitzintla, uno dei suoi punti di osservazione privilegiati. Ai suoi piedi, la sua gente. Di fronte, a 23 chilometri, il vulcano.


Siccome quella notte il “Popo” taceva, De Aquino se ne andò immediatamente. Prima ha mosso velocemente il dito per mostrare le chat del suo telefono: autorità, scienziati, ricercatori ai quali ha inviato fotografie nell’ultima settimana, quando il vulcano ha aumentato la sua attività, le autorità hanno alzato il livello di allerta e gli occhi del mondo poste nel colosso alto 5.424 metri situato a 70 chilometri dalla capitale e nel cui raggio di eventuale affettazione vivono 25 milioni di personeS.

L’attività nel ‘Popo’, con il suo vertice a tratti incandescente, è diminuita verso la fine della settimana, ha indicato la Protezione Civile questo venerdì.

‘Inzupparsi’ dal vulcano Popocatépetl

La vita di questo contadino, che all’età di 27 anni immigrato negli Stati Uniti illegalmente e ha passato tre anni a lavorare in un impianto di imballaggio nello Utah, è cambiato radicalmente nel 1994 quando il Popocatépetl si è svegliato e qualcuno gli ha detto che “l’autorità” lo stava cercando.

Aveva paura di andare alla polizia, ma alla fine l’ha fatto. Ha ricordato che l’interrogatorio è stato breve e che all’inizio non ha capito niente: “Sai leggere? Sì. Scrivi? Sì. Guidi, hai la patente? Sì. Oh ragazzo, questo andrà bene.’”


Gli dissero che stavano cercando persone che si prendessero cura del vulcano e De Aquino, allora 41enne, aveva dei vantaggi sugli altri. Sembrava serio Aveva completato i suoi studi universitari E durante il suo soggiorno negli Stati Uniti aveva imparato a fotografare. La sua prima foto del ‘Popo’ era stata scattata proprio quell’anno a dicembre, quando aveva cominciato a svegliarsi.

Gli hanno proposto di frequentare dei corsi presso il Centro Nazionale per la Prevenzione dei Disastri (Cenapred) e lui ha accettato. Fu in quell’istituto che si “immerse nel vulcano”: ne spiegarono tutte le caratteristiche, il comportamento. “Ho imparato molto”.

Prima lavorava volontariamente e per questo stava per dimettersi. L’opzione che raccomandavano per ricevere uno stipendio era andareall’Accademia di Polizia essere formalmente assunto come agente statale di Puebla.

Remunerare le persone che collaborano con i ricercatori, a volte con lavori importanti e faticosi, non è facile.

Carlos Valdés, ricercatore presso l’Università Nazionale Autonoma del Messico ed ex capo di Cenapred, ha fornito un esempio: quando è stato installato il sistema di monitoraggio sismico, la persona chiave era un alpinista locale deceduto che sapeva dove andare, quali aree non viaggiare o dove non mettere gli strumenti perché erano sacri per le comunità indigene.

Il modo per aiutarlo, ha spiegato, era “comprare le gomme per la sua jeep, riparare il suo veicolo, gli abbiamo procurato delle giacche… è difficile pagarle”.

De Aquino, un agente particolare per spiare ‘Don Goyo’

Questa collaborazione ha permesso agli abitanti di essere più sensibile alle questioni scientifiche e affinché gli accademici siano più consapevoli dei bisogni e delle percezioni locali, ha sottolineato PAPÀ Paulino Alonso, un tecnico sul campo di Cenapred.

“Un dispositivo non ti parlerà mai della percezione umana del pericolo”, ha detto.

De Aquino era ed è tuttora un agente particolare: quasi sempre percorrere da solo le strade di montagna, fotografando il vulcano. Sul parabrezza dell’auto della polizia c’è una cartellina con molte di quelle foto stampate. Altri corrono attraverso i social network. Qualcuno lo aiuti con quello, ha riconosciuto.

Ha iniziato a monitorarlo più da vicino nel 2000, quando l’attività è aumentata, le autorità hanno emesso un allarme rosso e migliaia di persone sono state evacuate. Il “Popo” lo ha spaventato quell’anno, ha ammesso.

“Mi hanno dato delle macchine fotografiche, un’auto della polizia e dei binocoli e ogni giorno dovevo inviare tre foto: una al mattino, una a mezzogiorno e una di notte”.

Quel lavoro è quello che continua a fare fino ad ora e migliaia di fotografie si accumulano nel suo ranch, una casa di legno e adobe sul pendio del Popo dove vive da solo, coltiva alcuni alberi da frutto e mais e si prende cura di una manciata di pecore e polli.

De Aquino ha assistito ad alcune evacuazioni, tiene informato il pubblico per evitare nervosismo e, a un certo punto di crisi, arrivò a trasformare la sua casa in un “rifugio per soldati, poliziotti, tutti quelli del governo”.

Ha persino sorvolato il cratere, la prima volta con paura. “Puoi vedere l’intera base… come si illumina, come fuma.”

Ora, nonostante sia in età pensionabile, è ancora attivo come un vulcano.

“Quello che ho imparato da lui è che finché è fermo non fa niente, ma quando si arrabbia impazzisce”.

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